Сикстинская капелла считается одной из главных достопримечательностей Ватикана. Внешне здание выглядит довольно скромно, однако, внутри оно поражает своей красотой  и завораживающими росписями стен Сандро Боттичелли, Пинтуриккьо и Микеланджело. Именно здесь проходит Конклав католических кардиналов, которые после смерти действующего Папы римского избирают нового понтифика. Белый дым над Сикстинской капеллой извещает о том, что католический мир получил нового папу.

Сикстинская капелла была построена в 1475-1481 гг. по распоряжению Папы Сикста IV (Sisto IV) во славу успения Марии на небесах. В честь папы капелла и получила свое название. Ранее на этом месте в Риме находилась Великая капелла (Cappella Maggiore), которая принимала высочайшие конклавы католического духовенства. Грандиозная реконструкция устаревшей часовни была поручена архитектору Баччо Понтелли и инженеру Джованнино де Дольчи. 

Сикстинская капелла известна во всем мире благодаря фрескам, украсившим ее свод и стены в XV– XVI вв. Общий план росписи церкви был разработан еще во времена строительных работ. Здание было разделено на три горизонтальных яруса и подлежало украшению снизу вверх. Нижний ярус имел простые декоративные росписи, второй ярус был посвящен событиям Ветхого Завета и сценам из жизни Христа, отраженным в Новом Завете. Самый верхний ярус должен был изображать понтификов, принявших мученическую смерть. Начало работам по украшению Сикстинской капеллы положил Перуджино, а затем и Боттичелли, Гирландайо и Козимо Россели. Сюжеты фресок были разработаны и утверждены вплоть до мелочей самим Сикстом IV. Особое внимание было уделено тому, чтобы композиции из Ветхого и Нового Заветов гармонично дополняли друг друга. К 1482 г. роспись капеллы была окончена. Но уже в 1508 г. преемник Сикста IV, его племянник папа Юлий II вызвал из Флоренции Микеланджело Буонарроти, чтобы заново расписать потолок  (4093×1341 см). Почти все работы были выполнены мастером единолично: для этого Микеланджело пришлось трудиться при скудном освещении, высоко запрокинув голову, в течение более 4-х лет (с 1508 по 1512 гг.), но Заказчику результат понравился. Микеланджело изобразил картины, иллюстрирующие девять сцен из Книги Бытия. В миниатюрах свода можно рассмотреть «Отделение света от тьмы», «Жертвоприношение Ноя», «Сотворение Адама», «Грехопадение», «Изгнание из Рая». Потолок Сикстинской капеллы имеет три ярко выраженных смысловых цепочки: сотворение Мира, Адам и Ева, тяготы человечества, лишенного Рая. Четверть века спустя, при Папе Павле III, Микеланджело был опять приглашен в Сикстинскую капеллу, и в 1536 г. приступил над своей знаменитой фреской «Страшный суд». Четыре года ушло у художника на создание полной картины, за это время Буонарроти допустил до кистей и красок лишь одного своего помощника, и то для создания небесного фона. Все персонажи были выписаны исключительно рукой мастера. В конце октября 1541 г. эта алтарная фреска была завершена. Существуют исторические свидетельства, что папа Павел III был настолько поражен этой фреской, что пал на колени и предался горячей молитве.