В 24 километрах от Рима есть потрясающее место - городок Тиволи. Знаменит он, прежде всего, виллой д'Эсте, которая, в свою очередь, славится своим садом, послужившим образцом для садов Версаля и Петергофа. Вилла д'Эсте - одна из самых знаменитых итальянских вилл XVI века. Она по праву занимает свое место в ряду величайших усадьб, расположенных на холмах в предместьях Рима, таких как вилла Ланте, вилла Фарнезе в Капра роле и виллы Альдобрандини и Торлония в Фраскати.

Строительство виллы д’Эсте было заказано кардиналом Ипполитом II д’Эсте (1509-1572), сыном Альфонсо I д’Эсте и Лукреции Борджиа и внуком Папы Александра VI. Он был назначен правителем Тиволи Папой Юлием III и получил в дар существующую виллу, которая была полностью перестроена по его приказу. Как и все Борджиа, кардинал был жаден, коварен и властолюбив. И конечно он мечтал о папской тиаре, но примерить ее так и не смог. Пришлось удовольствоваться постом губернатора Тиволи. Губернаторский дворец стоял на крутом склоне холма, и кардинал задумал разбить на этом склоне парк. Работу по обустройству парка и виллы д'Эсте поручил архитектору Пирро Лигорио и инженеру Альберто Гальвани. Под их руководством и был разбит сад. А  интерьером виллы занялся Ливио Агрести из Форли.  Внутренние стены виллы были украшены прекрасными фресками, лепниной и фламандскими гобеленами. К сожалению, сейчас гобеленов уже нет, а фресками все еще можно полюбоваться.

Главный вход виллы ведет к Appartamento Vecchio, так называемым «старым кардинальским апартаментам», созданным для Ипполито д’Эсте. Здесь прекрасные фрески на сводах, созданные Ливио Агрести и его учениками. Отсюда же открывается прекрасный вид на каскад из садовых террас. Слева располагаются библиотека и спальня кардинала Ипполито. За спальней расположена часовня, а скрытые ступени ведут в нижние апартаменты.

Кардинал Ипполит мечтал стать Папой Римским, но не сложилось. Более того, из-за назначения новоиспеченному губернатору пришлось уехать из Рима. Смириться с тем, что ему не придется править вечным городом, Ипполит не смог, и заказал архитекторам создание в саду виллы миниатюрной копии Рима в виде собрания наиболее примечательных памятников.

С 1550 года и до своей смерти в 1572 году, когда вилла была почти достроена, кардинал д’Эсте создавал роскошный замок в стиле позднего Возрождения, окруженный прекрасным садом. Для сада требовалось соответствующее водоснабжение, поэтому были сооружены каскады, баки для воды, каналы и пруды, водяные струи и фонтаны – giochi d'acqua.

Здешние садовые фонтаны в XVI веке считались чудом гидротехники. Прошедшая через них вода стекает вниз по склону холма и используется для полива растущих там оливковых деревьев.

Парк состоит из двух частей, объединенных тремя прудами и фонтаном Нептуна. Спускаясь по аллеям, можно увидеть изящные фонтаны, как фонтан Драгона (на первой аллее), а рядом с ним фонтан Прозерпины и Органа. А также фонтан Тиволи, Сто Фонтанов и фонтан Кружка, в создании которого принял участие Бернини. В парке имеются искусственные гроты живописной формы.

Среди владельцев виллы были, в частности, Франц Габсбург и эрцгерцог Франц Фердинанд. Правда, во время их владения вилла запустела.