Город Лейден находится в дельте реки Старый Рейн, посередине между Амстердамом и Гаагой. Первые упоминания о Лейдене датированы 922 г. В ХII в. здесь был возведен замок.

Главная достопримечательность города – университет. Его история связана с именем принца Вильгельма Оранского ("Молчаливого"), основателя правящей голландской монаршей фамилии. После окончания испанской оккупации и снятии годовой осады города, (1574 г.), за проявленный жителями героизм, принц предложил в качестве награды освобождение от налогов или строительство университета. Горожане выбрали университет. Лейденский университет, основанный в 1575 г., и поныне остается одним из  самых известных в Европе. Здесь преподавал философ и математик Рене Декарт, учились Рембрандт и Гуго Гроций. Главный корпус Университета расположен на одном из самых живописных каналов Лейдена – Рапенбюрг. Лейден — родина выдающихся нидерландских художников Рембрандта, Гойена и Доу.

В городе много музеев, церквей, ветряных мельниц, мостов (88) и каналов, общая протяженность которых составляет 28 км. В центре города на некоторых стенах написаны стихотворения японского поэта Басе, Цветаевой, Блока и Хлебникова.

Одной из известных достопримечательностей Лейдена является Крепостная стена (De Burcht), построенная в XII в. на искусственно созданном холме. Из крепости открывается панорамный вид на Лейден и готический собор. Готический собор Синт-Питерскерк  — старейший храм города.  Он был освящен в 1121 г. Интересен крытый мост Корнбруг (XVII в.), его горожане называют «наш Риальто». Раньше здесь заключались сделки на зерно, а теперь мост стал излюбленным местом романтических свиданий. Время до встречи отбивают часы стоящей напротив   Ратуши — шедевра голландской ренессансной архитектуры. Заслуживает внимания живописный старый рыбный рынок Висмаркт  и стоящее рядом здание Весов (Waag),  образец нидерландского ренессанса. Красива набережная с домами лейденской знати XVII в.,  Дом отцов-пилигримов (ХVI в.), церковь св. Панкратия (ХV в.) и один из старейших ботанических садов Европы, заложенный  в ХVI в.

Славится город большим количеством музеев. Наиболее известный из них – Музей этнологии, основанный еще в 1837 г. Заслуживают внимания Национальный музей древностей,  Музей ветряных мельниц со знаменитой ветряной мельницей  Де Фалк (1743 г.), художественный музей и Королевский военный музей.