Британский музей в Лондоне является одним из величайших музеев мира. Собрание  его насчитывает более тринадцати миллионов экспонатов со всех континентов, от самого начала цивилизации и до сегодняшних дней.

Британский музей был учрежден декретом английского парламента в 1753 году. Для него был куплен и переоборудован великолепный дом лорда Галифакса — Монтегю-хаус, где музей и был открыт в 1759 году.

Изначально Британский музей задумывался как универсальное учреждение. Основу его коллекции заложило собрание сэра Ганса Слоана (1660-1753). Он предложил парламенту купить его драгоценную научную коллекцию за 20 000 фунтов стерлингов. Врач Ганс Слоан хотел, чтобы его собрания оставались в Лондоне, «где благодаря большому стечению народа от них была бы наивысшая польза».  Коллекция сэра Ганса состояла из 71 тысячи предметов, включая сорок тысяч книг, семь тысяч манускриптов, 337 томов гербариев, репродукции, графику, включая работы Альбрехта Дюрера и антиквариат из Египта, Греции, Риам, Древнего Ближнего и Дальнего Востока и двух Америк. Парламент согласился, а потом   купил коллекцию рукописей Гарлея и присоединил к ним ранее пожертвованную библиотеку сэра Джеймса Коттона. 

Коллекция была приобретена, но не на государственные деньги, а на доходы от национальной лотереи. Во время ее проведения был собран фонд в 300 000 фунтов стерлингов.

Если бы не частные пожертвования, Музей вряд ли бы мог значительно пополнять свои коллекции. Правда, время от времени парламент выделял некоторые суммы для целевых приобретений. Так в 1814—1815 годы парламент купил для Британского музея шедевры из афинского Парфенона, исполненные под руководством гениального Фидия. В Англию эти сокровища были привезены лордом Эльджином, бывшим английским послом в Константинополе. Именно эти приобретения и обеспечили Британскому музею международное признание и репутацию одного из крупнейших собраний античных древностей.

Сегодня в музее больше нет собраний касающихся природоведения, а книги и манускрипты переехали в Британскую библиотеку. Его универсальность по части экспонатов была утеряна, но все же за 250 лет собрание увеличилось до 13 млн. экспонатов в Британском музее, 70 млн. – в музее природоведения и 150 млн. – в Британской библиотеке, но и эта цифра постоянно растет.

Библиотека (вернее, библиотеки, так как они расположены в разных частях здания) имеет такие редкости, как самая первая печатная книга на свете, первые издания древнегреческих классиков и многие другие раритеты.

В Зале рукописей посетители с любопытством разглядывают подлинник Великой Хартии, подписанную Шекспиром купчую, письмо О. Кромвеля с описанием битвы при Несби, автографы Лютера, Кальвина, Эразма Роттердамского, И. Ньютона, Г. Галилея, Р. Декарта.

В зале Египетских древностей можно увидеть колоссальные статуи египетских богов и фараонов высеченные из черного и красного гранита; мумии, покрытые иероглифическими надписями; гробницы и различные бытовые коллекции содержащие одежду, украшения и домашнюю утварь.

Здесь находится знаменитый осколок абидосской скрижали, которая помогла выяснить египетскую хронологию, начиная с первого фараона Менэса и до Рамсеса II (то есть на протяжении 3000 лет). В этом же зале выставлена и знаменитая на весь мир базальтовая плита — «Розеттский камень». Иероглифические надписи на ней сопровождаются греческим переводом, что и позволило в свое время французскому ученому Ж.-Ф. Шампольону расшифровать египетские письмена. Розеттская надпись содержала похвальную речь жрецов Мемфиса в честь Птолемея Епифана (195 год до н. э.).

Посередине северной египетской галереи выставлена «Книга мертвых», созданная в 1050 году до Рождества Христова. Здесь же хранится одна мумия, которой приписывают загадочную губительную силу. По надписям на трех лентах, которыми увита эта мумия, ученые установили, что принадлежит она верховной жрице храма бога Амона-Ра в Фивах. Время ее жизни относится к XIV веку до н. э. Уже перенесение саркофага жрицы в Европу сопровождалось рядом трагических происшествий. На сопровождающих ее лиц обрушивалось одно несчастье за другим. То же самое наблюдалось и с людьми, которые непосредственно касались этой необыкновенной мумии.

В Галикарнасском зале выставлено все, что осталось от одного из величайших чудес света — Мавзолея. Мавзолей много раз подвергался разрушению и опустошению. В 1846 году султан Абдуль-Меджид приказал снять с него несколько фрагментов, изображающих бой греков с амазонками, и преподнес их в дар Британскому музею. Остаток украшений был приобретен в 1855 году, и теперь в Музее выставлено 17 фрагментов фриза Мавзолея.

Здесь же в музее хранится и знаменитый хрустальный череп, многие десятки лет будоражащий умы ученых. Ибо датируют эту находку временами майя и ацтеков. Тем  не менее экспонат отшлифован с поразительным мастерством и анатомически совершенен. Древние легенды рассказывали о странных ритуалах, связанных с хрустальными черепами. Тринадцать священнослужителей должны были одновременно вглядываться в "свой" череп. Таким образом жрецы могли увидеть любые тайны, прошлое, и будущее, вплоть до конца света. Легенды также говорили, что посвященные могли узреть в черепах день возвращения богов...

Оказалось, что древние хрустальные черепа интересуют не только историков, но и некие тайные общества и серьезные государственные структуры. В 1943 году в Бразилии после попытки ограбления местного музея были задержаны агенты немецкого общества "Аненербе". Тайной целью третьего рейха было не только завоевать землю, но и захватить власть в невидимом мире.

Сегодня некоторые исследователи высказывают предположение, что найденные хрустальные черепа были изготовлены в Атлантиде и лишь чудом уцелели во время катастрофы. А сторонники гипотезы космических палеоконтактов считают череп творением инопланетян. Некоторые ученые полагают, что древние их использовали в лечебных целях.

Невозможно хотя бы вкратце рассказать обо всех редкостях и сокровищах Музея, которые выставлены в 94 галереях, общая протяженность которых достигает четырех километров. Посещение этой интересной достопримечательности заслуживает внимание отправляясь в экскурсионный тур в Великобританию.

ЭКСКУРСИОННЫЕ ТУРЫ, МАРШРУТЫ КОТОРЫХ ВКЛЮЧАЮТ ЭТУ ДОСТОПРИМЕЧАТЕЛЬНОСТЬ: